Qui est Florian Lejeune, le nouveau défenseur français de Newcastle ?

Florian Lejeune avec son nouveau maillot
Florian Lejeune avec son nouveau maillot AFP

Peu connu en France où il n’a pas beaucoup évolué, Florian Lejeune va disputer ce dimanche son premier match de Premier League sous le maillot de Newcastle (face à Tottenham, à 14h30 sur SFR Sport 1), avec qui il s'est engagé cet été pour cinq ans en provenance d'Eibar, en Espagne. Gros plan sur ce défenseur central français qui a posé ses valises chez les Magpies contre 10 millions d'euros.

A Istres et Brest, les deux clubs hexagonaux où il a évolué en Ligue 2 et Ligue 1, son nom dira quelque chose aux supporters. Pour le reste de la France, on ne garantit rien. Passé par l’Espagne, à Villarreal, Gérone et Eibar, où il jouait encore la saison dernière, Florian Lejeune va désormais découvrir la Premier League avec Newcastle. Le défenseur central français, qui a notamment disputé la Coupe du monde U20 avec les Bleuets en 2011, n’est pas très connu dans son pays. Mais les Magpies n’ont pas hésité à débourser 8,7 millions de livres sterling, soit 10M€, pour recruter le joueur formé à Sète et passé par Agde en CFA avant de découvrir le milieu pro à Istres lors de la saison 2009-10.

La deuxième recrue du club du nord de l’Angleterre, après le Ghanéen Christian Atsu, dans la perspective de son retour dans l’élite cette saison. Et la question de se poser pour ceux qui ne le connaissent pas : mais qu’est-ce qui a convaincu Rafael Benitez ? La réponse se trouve dans son observation du foot de son pays. « Ses performances la saison dernière en Liga ont été très bonnes et je le connais depuis qu’il a commencé à jouer à Villarreal (2011, ndlr), a expliqué le manager espagnol des Magpies. Il a beaucoup progressé ces dernières années et je sais qu’il va beaucoup nous apporter en charnière centrale. Il est bon des deux pieds, imposant physiquement et également bon dans les airs. S’il s’adapte bien au foot anglais, je suis sûr que ce sera une réussite. »

Et l’intéressé d’y aller lui aussi de sa formule d’usage dans cette situation : « Newcastle est un grand club et je suis très heureux d’y avoir signé. Quand un manager comme Benitez vous veut, c’est un honneur et un bonheur. Depuis que je suis en contact avec lui, la décision de venir ici a été facile à prendre. » Alors que Newcastle tentait de conclure la transaction depuis plusieurs semaines mais n’y parvenait pas en raison d’un point d’achoppement sur la structure du paiement de l’indemnité de transfert, le deal s'est concrétisé début juillet avec à la clé un contrat de cinq ans pour le joueur français de 26 ans.

Sans doute l’occasion de s’installer pour de bon dans un effectif pour celui qui a déjà connu deux prêts et cinq transferts dans sa carrière pro. Le garçon qui a disputé dix matches de Ligue 1 en 2012-13 avec Brest a même un temps appartenu à l’effectif de… Manchester City. Recruté par les Citizens à Gérone contre 300.000 euros à l’été 2015, Lejeune sera prêté dans la foulée à… Gérone. Avant d’être vendu à Eibar pour 1,5M€ dès son retour de prêt. Où il disputera une saison pleine en Liga avec 34 matches, un but, une passe décisive et des prestations d’un assez bon niveau pour convaincre Benitez. Ce beau bébé (1,90 m) va maintenant pouvoir se frotter au jeu physique de la Premier League. Un championnat qui pourrait bien convenir à ses qualités.